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美国研究柯伊伯带天体获进展

2020-02-21 中国科学报 唐一尘
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美国宇航局拍摄到的Arrokoth照片 图片来源:NASA

  近日,美国宇航局(NASA)的数据显示,一个被称为Arrokoth的遥远太阳系天体,就像一个红色的雪人。此前,这个编号为2014 MU69的小天体一直被昵称为“天涯海角”。

  NASA的新视野号宇宙飞船在2019年1月拍摄了Arrokoth的照片。当时,新视野号在3538公里外飞过Arrokoth。这颗小天体位于冥王星之外寒冷的柯伊伯带,当时,最早被哈勃望远镜发现的Arrokoth距太阳大约65亿公里,比冥王星还远约16亿公里。这也是迄今为止人们拍摄下的太阳系中最远的天体。

  研究发现这颗总长约36公里的小天体是由两个球体连接构成,较大球体扁平,较小球体呈圆形。这个小天体的颜色比冥王星更红,是迄今人类探测器造访过的太阳系颜色最红的天体。

  近日出版的《科学》刊登了这次任务的科学家对这个岩石天体的最新发现。研究表明,它的两个星叶是由以前独立的天体形成的,但它们并不像看起来那么平坦,可能是因为它们在太阳系早期(至少40亿年前)温和地合并组成了如今的双叶天体。

  这表明Arrokoth可能是在太阳系的局部塌陷云中形成的,而不是分级积聚方式形成的,后者是指来自星系不同部分的天体因碰撞而形成了该双叶天体。

  研究人员还从Arrokoth陨坑的密度推断出其有约40亿年的古老年龄,也支持了其是在局部太阳系坍塌云中形成的。

  科学家还研究了Arrokoth表面的组成、颜色和温度。这颗天体之所以非常红,可能是因为宇宙射线炸开了它的表面,产生了红色的有机分子。与太阳系外的许多天体不同,Arrokoth的表面没有冻结的水,不过它有甲醇冰。

  “Arrokoth可能是柯伊伯带中轨道相似的典型天体。”加州大学洛杉矶分校的天文学家David Jewitt说。但他表示,要得出最终结论,还需要另一艘宇宙飞船的造访。“在我们看到它之前,我们永远无法确定。”

  据介绍,Arrokoth的命名来源于美洲原住民波瓦坦人所使用的阿尔贡金语中的“天空”一词,运行哈勃望远镜和新视野号的团队都在马里兰州,而波瓦坦人聚居的切萨皮克湾地区也部分位于马里兰州。

  Arrokoth象征了美国切萨皮克湾地区原住民的力量和耐力。

  新视野号探测器于2006年1月17日发射升空,主要目的是对冥王星、冥卫一等柯伊伯带天体进行探测。该探测器将成为人类有史以来最快的人造飞行物体,它飞越月球绕地球轨道不到9个小时,到达木星引力区只用了13个月。

  相关论文信息:https://doi.org/10.1126/science.aay3999

打印 责任编辑:侯茜

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