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到月球南极去找冰

2021-09-28 中国科学报 冯丽妃
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NASA格伦研究中心的研究人员在对VIPER工程模型进行测试。图片来源:NASA

  据《自然》报道,美国宇航局(NASA)宣布,其名为“挥发性物质调查极地探索漫游者”(VIPER)的月球探测车计划2023年发射,降落于月球南极附近一个叫作诺比尔的陨石坑旁,以研究月球表面的冰。这些冰未来或可成为宇航火箭燃料的成分等,作为一种资源被利用。

  到目前为止,尚未有航天器访问过月球南极,但那里却有着巨大的科学前景,因为月球南极几乎没有光照,其冰中或含有关于数十亿年来太阳系起源和演化的信息。VIPER将使用各种方法在这一区域的月球土壤中寻找冰,并加以研究。

  全球范围内的探月活动正在加速进行,而NASA的目标是通过将宇航员送往月球南极附近的某个地方,重现其载人登月的辉煌。在宇航员着陆前,NASA将向月球发射一批机器人航天器,其中就包括VIPER,以完成首个月球极地冰地面测量任务。

  NASA建造和运行VIPER将花费约4.33亿美元。美国宾夕法尼亚州匹兹堡的一家私营太空机器人科技公司将花费2.26亿美元把VIPER送到月球表面。如果一切顺利,VIPER在诺比尔陨石坑附近的着陆点着陆后,将在100多天的时间里行驶25公里,同时测绘冰层,并在一些地方钻孔。

  但一些研究人员担心,目前选定的着陆点不能保证有充足的冰。

  目前,科学家只能根据轨道飞行器的数据来估计月球极地冰的聚集程度。根据这些信息,诺比尔陨石坑内部和周围确实有冰,但一些人指出,月球极地冰似乎是呈块状分布的,有些地表结霜,有些地方的冰冻结得更深,甚至连VIPER的钻头都无法钻到。

  “并非到处都是冰,更多的细节将决定(月球车)何去何从。”加州理工学院行星科学家Bethany Ehlmann说。

  尽管存在担忧,但VIPER将为科学家提供迄今为止最好的观测月球南极周围冰层的机会。探测车有望探测到月球土壤中含有的极低水平的冰。

打印 责任编辑:阎芳
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