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非洲最大食肉哺乳动物犬齿似香蕉

2019-04-19 中国科学报 鲁亦
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  当古生物学家在20世纪80年代初挖掘出非洲最大食肉动物的骨头时,他们并不知道自己发现了什么。在肯尼亚西部梅斯瓦桥的发掘现场,散落着如此多的其他化石,以至于这些巨大的骨头只是一件需要编目的物品而已。所以,科学家把它们放在内罗毕国家博物馆的一个抽屉里,在那里保存了近40年。

  然后一个新研究小组出现了。他们偶然打开抽屉,发现了“香蕉大小的犬齿”,美国北卡罗来纳州达勒姆杜克大学的食肉古生物学家Matt Borths说。这些牙齿(臼齿长6厘米,犬齿长10厘米)才是开始。与它们相连的是一个巨大的下颚和其他可以追溯到2300万年前的骨头碎片。

  研究人员近日在《脊椎动物古生物学杂志》上发表报告称,他们估计这只1.2米高的动物(如图)重达1500公斤,从鼻子到尾巴长2.4米,比北极熊还大,是有记录以来最大的食肉哺乳动物之一。

  这种顶级掠食者被命名为Simbakubwa kutokaafrika,在斯瓦西里语中的意思是“来自非洲的大狮子”,它在该地区的生态系统中扮演着与今天的狮子类似的角色。而狮子的祖先直到370万年后才到达非洲。在此之前,Simbakubwa是非洲仅有的陆地食肉动物之一,属于一种名为hyaenodonts的大型灭绝哺乳动物。此外,现代狮子的双颚两侧只有一对专门用来切肉的牙齿,而Simbakubwa却有3颗,这使得它成为一个可怕的敌人。

  研究人员说,Simbakubwa的牙齿几乎处于原始状态,这有助于他们理清它与家族中其他大型食肉动物的关系。但是,研究人员说,关于这些巨型食肉动物灭绝的原因,以及折射出的现代食肉动物面临的风险,还有很多需要了解的地方。

打印 责任编辑:侯茜
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