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【中国科学报】古鸟长趾“钓”虫儿

2019-07-12 中国科学报 唐凤 崔雪芹
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  在缅甸出土的一块琥珀中,中外科研团队发现了一只保存相对完好的古鸟类的脚。这只鸟的第三脚趾出奇的长,近乎是第二趾的两倍,这种脚无论在灭绝鸟类还是现代鸟类中均为第一次被观察到。相关论文7月11日刊登于《当代生物学》。研究人员猜测,这只鸟可能利用它的长脚趾钩出树干里的虫子来食用。

  中国地质大学(北京)副教授、论文第一作者邢立达及同事和合作者,用微CT扫描了这颗白垩纪时期的琥珀,并重建了鸟足的三维形态。他们发现此鸟的第三趾长约9.8毫米,比其他脚部结构长得多:比第二趾长41%,比跗跖骨长20%。研究人员同时测量了62种现代鸟类与20种白垩纪古鸟类的足部比例,没有发现任何其他鸟类有如此的骨骼形态。

  为向发现化石的陈光先生致敬,该研究团队将标本定为新属新种,并命名陈光琥珀鸟。

  琥珀鸟属于反鸟类的一个分支。反鸟类是中生代时期地球上数量与种类最丰富的古鸟类。科学家认为这一原始生物在6600万年前的白垩纪—古近纪灭绝事件中,与恐龙等动物一起灭绝了。

  为何琥珀鸟会演化出这么长的第三趾仍然是一个谜。现存动物中,唯一有类似比例的只有马达加斯加的一种原猴类——指猴。指猴用它的指头敲击树干寻找食物,并用它长长的第三指深入树皮中将蛀虫抠取出来吞食。因此,研究人员猜测,古鸟类也许与现存鸟类有非常不一样的行为习性。

  “琥珀鸟是当地首次发现的亚成或成年古鸟类个体。”参与该研究的中国科学院古脊椎动物与古人类研究所研究员邹晶梅表示,“其足部特征暗示这是一种树栖鸟。”

  下一步,研究人员希望能够分析琥珀鸟羽毛中的蛋白质和色素体。这块化石在开采过程中意外断裂,所以有一部分羽毛暴露在琥珀表面。对于羽毛的深入研究可以进一步了解琥珀鸟的习性与对环境的适应程度,比如它的羽毛是否已进化出可以与树林环境融为一体的伪装花纹。

  据悉,这块含有鸟足化石的琥珀约3.5厘米长,5.5克重,在2014年前后出土于缅甸北部克钦邦胡冈谷地,1亿年前这里曾经长满了会产生黏稠树脂的植物。科学家估算这里的琥珀多形成于9900万年前的白垩纪。

  (原载于《中国科学报》 2019-07-12 第3版 综合)

打印 责任编辑:侯茜

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